STORIA

Il nome di Charatan lo troviamo accanto a quello della "City" di Londra fin da quando la società fu fondata, più di un secolo fa. Da allora in poi, infatti, le pipe sono state realizzate all'interno dei suoi confini. La City è il famoso "one square mile" (miglio quadrato), la Londra primigenia che i Romani chiamarono Londinium e dove tracce della loro occupazione sono ancora visibili.

La City è sopravvissuta a molte vicissitudini nella sua lunga storia: dal saccheggio della Regina Boadicea nel 61 a.C., alla grande peste del 1665, dal grande incendio del 1666, fino ai bomabardamenti aerei della II Guerra Mondiale. Tuttavia restano ancora molti dei suoi caratteri tradizionali.

Oggi vi hanno sede la Banca d'Inghilterra, le principali banche nazionali ed estere, la Borsa, importanti società commerciali e finanziarie, i giornali, tanto che comunemente la City sigtnifica il centro degli affari dell' United Kingdom. Ha inoltre un'amministrazione quasi autonoma.

Lo stabilimento della Charatan è a poche centinaia di metri dal Tower Bridge e dalla Tower of London, e dalle finistre è possibile vedere l'antico Aldgate dove visse Chaucer, l'autore dei Canterbury Tales con tanto spirito anglosassone ripresi dal nostro compianto Pasolini...

Qui è la sede delle antiche Livery Companies. Le Companies hanno controllato per secoli la vita mercantile e municipale della City. Cominciarono come società consorelle e si evolsero e svilupparono nel commercio e nelle Corporazioni delle Arti.

La "Worshipful Company of Pipe Makers and Tobacco Blenders (Società Onorevole di Fabbricanti di Pipe e Miscelatorei di Tabacco) fu un attivo membro di queste corporazioni, alcune delle quali furono costituite prima della fine del dodicesimo secolo. Essa era la delegata di queste compagnie ad eleggere gli sceriffi e a nominare il sindaco di Londra.

Alcuni dei più antichi frequentatori della ditta possono ricordare quando uno degli artigiani della Charatan sedeva al tornio dietro la finestra del precedente stabilimento, alla vista di tutti. Ebbene, quell'uomo lavora ancora oggi per la ditta, da più di cinquant'anni. Lui ed i suoi colleghi insegnano ai giovani apprendisti la loro arte, tramandando così le tecniche e le esperienze dei loro predecessori. Il trascorrere del tempo nulla toglie alla spontaneità ed alla manualità dell'artigianato Charatan.

Nel 1863 Frederick Charatan, un immigrato russo – ebreo, aprì un negozio a Mansell Street, dove iniziò a scolpire pipe di schiuma. Le pipe ottennero subito un grande successo e così Charatan traslocò in un laboratorio più grande proprio dietro l'angolo, in Prescot Street. Qui iniziò a realizzare le pipe che lo avrebbero reso famoso in tutto il mondo.

Charatan fu il primo a realizzare pipe a mano dal blocco grezzo fino alla pipa "finita" compreso il bocchino. La nomenclatura "Charatan's Make" si riferisce a questo metodo di produzione ed aveva lo scopo di distinguere le pipe Charatan da altri marchi che assemblavano pipe da teste "pre-forate" e bocchini prestampati. I suoi sistemi sono tuttora utilizzati per produrre le sabbiate. Buone pipe possono essere fatte solo con buona radica. Charatan accetta solo i ciocchi migliori. Ci sono state occasioni in cui la radica è stata rimandata indietro perché non all'altezza dello "standard" Charatan.

Tutto questo, sfortunatamente, significa che le forniture sono spesso limitate, ma vale comunque la pena attendere per avere il meglio. Ogni ciocco di radica che diventa una Charatan è sottoposto a rigidi controlli. Quando ci sono dei dubbi è scartato. Questa è stata la politica di casa Charatan per più di un secolo e la rigida coerenza a questi principi è la ragione che consente di ottenere tanto piacere da una pipa Charatan.

Charatan ha mantenuto sempre, negli anni, un negozio a Londra. L'indirizzo è cambiato per varie ragioni, fra cui i danni provocati dall'esplosione di una bomba. L'attuale è in West End, al n.18 di Jermyn Street. [...]

La F.Charatan & Son Ltd. cominciò la sua attività nel 1863 e mantenne il carattere familiare fino all'annessione da parte della Lane. Infatti, nel 1962, alla morte di Reuben Charatan (figlio del fondatore), l'impresa fu acquistata dalla grande società americana Lane Ltd. di New York che, dopo l'affare, allargò immediatamente la produzione nel mercato globale. La compagnia si espanse grazie all'acquisto della Ben Wade Ltd (una società all'ingrosso) ed all'apertura delle fabbriche a Camden Town nel 1969 ed a Holloway nel 1973.

Nell'aprile del 1976, Alfred Dunhill ha acquistato a sua volta la Lane Ltd di New York e quindi la Charatan (che, nel rispetto della sua tradizione mantiene una produzione separata).

L'annessione da parte della Dunhill Pipes Ltd., della F.Charatan & Son Ltd. ha consolidato la posizione del gruppo come il maggior fornitore di pipe di qualità nel mercato mondiale.

Fonte: SMOKING, Settembre 1977


CLASSIFICAZIONE CHARATAN

(numero basso = qualità migliore)

1 - Summa Cum Laude
2 - Crown Achievement
3 - Royal Achievement
4 - Achievement
5 - Coronation
6 - Supreme
7 - Selected XLG
8 - Selected
9 - Executive XLG
10 - Executive
11 - Distinction XLG
12 - Distinction
13 - After Hours
14 - Free Hand Relief
15 - Special
16 - Relief Grain (tan)
17 - Relief Grain (dark)
18 - Belvedere
19 - Perfection

CHARATAN

In 1863 Frederick Charatan, a Russian / Jewish immigrant, opened a shop in Mansell Street, located in the borough of Tower Hamlets, London E1, where he began to carve Meerschaum pipes. These pipes got very popular soon, and thus Charatan moved to a bigger workshop in Prescot Street, just around the corner. Here he began to make briar pipes which should make the name famous the world over. Charatan was the first brand to make entirely hand-made briars from the rough block to the finished pipe including the stems. The nomenclature "Charatan's make" refers to this method of production and was meant to differ Charatan from other brands who "assembled" pipes from pre-drilled bowls and delivered mouthpieces.

Being the undisputed No. 1 in English pipemaking, Charatan was approached by Alfred Dunhill who was unsatisfied with the quality of the pipes he imported from France. During 1908 - 1910 Dunhill bought pipes from Charatan paying exorbitant prices to ensure he had some of the very best pipes for sale in England. In 1910 he lured away Joel Sasieni, one of Charatan's best carvers, and opened his own small pipe workshop on 28 Duke Street. Charatan Underbore; ca. 1930's

On the retirement of his father in 1910 Reuben Charatan took over the family business.

In 1950 Herman G. Lane, striving to expand his business in Great Britain, made contacts with the Charatan family. Apparently Lane got a certain influence soon, but it was not until 1955 that Lane Ltd. became the sole distributor for Charatan’s in the United States superseding Wally Frank. This can be documented in a “biography” written for Herman G. Lane titled “Leaves from a Tobaccoman’s Log”. From Charatan Flyer, ca. 1964

Thanks to Herman G. Lane's dedicated labor Charatan became hugely popular in the States. In 1960 he bought the firm from Reuben Charatan's widow. In the early 1960's Charatan pipes were the first to overstep the $100 Dollar line in US pipe sales. In 1978 Lane's heirs sold the Charatan company to Dunhill. The Prescot Street factory was closed in March 1982. Thereafter the fame and quality of the make declined.

The pre-Lane period (prior to 1955) and the Lane era pipes (1955 to until sometime between 1979 - 1984) are of primary interest the collector. The Lane era is often quoted as beginning about 1950.

Charatan records are almost non-existent before Lane due to a factory fire, making it difficult to date pre-Lane pipes. Charatan used 4 basic grades prior to 1950: Supreme, Selected, Executive, and Belvedere. After 1950 Herman Lane's influence began, and the grades started to expand. In 1955 Lane took over sole distributorship of Charatan in the US. In 1957 he introduced the Supreme S. Most of his other introductions were from the 60's and early 70's.


CHARATAN AFTER CHARATAN - THE MORE RECENT HISTORY

In 1988 Dunhill sold the rights to the Charatan name, trademark and shape chart - there was hardly more left over to sell - to James B. Russell Inc. (Upper Saddle River, NJ). Russell had made his Charatan pipes in Saint-Claude, France. Butz-Choquin is said to be the manufacturer. Now, Saint-Claude made pipes are surely not bad per axiom, but these Charatans were woefully poor counterfeits of the "real" ones and quite a flop in sale.

When J.B. Russell went out of business in 2002 Dunhill re-purchased Charatan and called on Colin Fromm of Invicta Briars and Castleford fame to produce Charatan freehands now. Since Colin Fromm and his foreman Colin Leeson, both belonging to the small number of English pipe artisans skilled in making high-end freehand shapes, had already been making exquisite freehands for Dunhill for a couple of years in Chatham, Kent.

To say the least, these Colin Fromm made Dunhill Charatans show impeccable craftsmanship and feature great smoking characteristics at very reasonable prices.


MISCELLANEOUS NOTES

Charatan records indicate the DC (Double Comfort) bit was introduced in the 50’s, but some report seeing them in earlier production. Still others indicate they were introduced by Lane in 1960. Regardless, the DC bit is not an accurate way to date a pipe because many Charatan’s were made with regular and saddle type bits throughout the “Lane Era”.

Notes on Supremes: Supremes made before 1950 were mostly traditional shapes and smaller than after Lane started influencing Charatan. Nomenclature

The Lane Trademark serif and circled L indicates the pipe is from the “Lane Era” (approx. 1955 to 1979 -1984?), however it appears that both the English factory or Lane themselves sometimes, or perhaps even often forget to stamp the L on a pipe. The Charatan factory was known for inconsistencies, especially in stampings. Therefore, although an L on the pipe definitely defines it as a Lane Era pipe, the lack of it could simply mean the pipe missed receiving the stamp from the factory. The lack of the trademark could also mean the pipe was destined for the European market.

Charatan pipes were not well distributed prior to the Lane Era, so very few pre-Lane pipes exist today. Herman Lane greatly grew the brand in the U.S., which caused corresponding growth in Europe.

Generally, when the pipe is stamped with the BLOCK letters “MADE BY HAND” it means the pipe was probably made between 1958 and 1965”

Generally, block letters “MADE BY HAND” and some of the other nomenclature in script (i.e. City of London or Extra Large next to the MADE BY HAND) means the pipe was made sometime between 1965 and the mid 1970’s. The total script nomenclature “Made by Hand in City of London” evolved over this period of time, so many pipes had variants, such as Made By Hand in block letters and City of London in script, or some other variation of the terms or stampings.

It is believed the FH was used on Charatan pipes between 1957 and 1967-68. Three different sizes were used. The Charatan Logo (CP) on the pipe bit was changed over the years.

Source: www.pipedia.org
Courtesy of Scott E. Thile

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